Saintsin U17-joukkue on 1-divisioonan mestareita 2019!

Syyskuun ensimmäinen sunnuntai potkaistiin käyntiin Pyynikin urheilukentän tekonurmella amerikkalaisen jalkapallon parissa. Porottavan auringon alla kohtasivat U17 1-divisioonan finaaliin edenneet kotijoukkue Tampere Saints sekä vastustaja Vaasa Royals. Joukkueiden aiempi kohtaaminen kaudella päättyi pyhimysten voittoon. Saints ei ole hävinnyt runkosarjassa yhtäkään peliä ja tästä syystä joukkue lähti otteluun ennakkosuosikkina. Päävalmentaja Henri Toiminen arveli ennakossa Vaasan asettavan voimakkaan vastuksen, sillä aiemmasta voitosta huolimatta Vaasa paransi peliä ottelun loppupuolella sekä onnistui haastamaan pyhimyksiä molemmin puolin palloa. Arvelut osuivat oikeaan – kuninkaalliset astelivat Pyynikin pyhäkköön selkeästi voitonjanoisina, asenne kohdillaan ja kultamitalit mielessä.

Peli lähti vauhdikkaasti käyntiin pitkästä aloituspotkusta, jota Saints lähti palauttamaan. Palauttaja taklattiin kuitenkin jo ennen kentän puoliväliä. Tämä pelin alku kuvasti hyvin koko peliä. Nuoret urheilijat pelasivat voimakasta, vauhdikasta ja varsin viihdyttävää amerikkalaista jalkapalloa molemmin puolin palloa. Puolivälistä kenttää pyhimykset taistelivat hieman eteenpäin, mutta ensimmäinen hyökkäysvuoro päättyi ilman pisteitä.  Royals aloitti oman hyökkäysvuoronsa vahvalla juoksulla, mutta pallo pudotettiin ja hyökkäys vaihtui takaisin Saintsille. Saintsin pelinrakentaja Tuukka Lammi (35) syötti hyökkäyksen linjan luomassa suojassa pallon keskushyökkääjä Niilo Oraselle (83), joka sai harhautettua kaikki Royalsin puolustajat ja taisteli pallon maaliin asti. Vajaan neljän minuutin kohdalla tilanne Saintsille 6-0.

Vaasan kuninkaalliset rokottivat takaisin heti seuraavalla hyökkäysvuorollaan ja jo kahden minuutin päästä Royalsin keskushyökkääjä Santeri Kangas muutti tilanteeksi 6-6. Tämä tilanne jatkui lähelle ensimmäisen puoliajan loppua, mutta pyhimykset päättivät, että pukukoppiin lähdetään johtoasemissa ja näin myös tehtiin. Vain reilu kymmenen sekuntia ennen toisen neljänneksen peliajan päättymistä pelinrakentaja Tuukka Lammi teki touchdownin juoksemalla pallon maalin ja Niilo Oranen viimeisteli tilanteen juoksemalla maaliin myös lisäpisteet. Näin ollen erätauolle mentiin tilanteessa Saints 14 – Royals 6.

Erätauon jälkeen kentälle asteli hyväntuulinen pyhimysjoukko. Finaalin tuoma jännitys oli tiessään ja peli kulki rennosti ja sujuvasti. Seuraavat pisteet tehtiin jo muutaman minuutin jälkeen. Saintsin laitahyökkääjä Leo Keskinen (38) nappasi hienon kopin, vaikka oli kuninkaallisten saartama ja juoksi tilanteeksi 20-6. Tilanteen viimeisteli kahden lisäpisteen arvoisesti Eerik Tavasti (30), joten tilanne oli Saintsille 22-6.  Nyt peli muuttui todelliseksi tahtojen taisteluksi. Kumpikaan osapuoli ei päästänyt vastustajaa liikkumaan ja peli junnasi muutaman jaardin alueella kolmannen neljänneksen loppuun asti. Kotiyleisö, jota olikin tullut paikan päälle mukavat toista sataa henkilöä, kannusti vimmatusti pyhimyksiä parhaaseen suoritukseensa. Seuraavat pisteet teki kuitenkin pelinrakentajansa pitkän heiton kiinni saanut ja suoraan maaliin juossut Royalsin Santeri Kangas, joka teki ensin touchdownin ja heti perään vielä lisäpisteet. Pelitilanne oli jännittävä 22-14. Tämähän on vain yhden touchdownin ja lisäpisteiden ero. Pelikellossa oli tässä vaiheessa aikaa jäljellä vain noin kolme minuuttia, mutta tätä kolmea minuuttia piti Tampere Saintsin hallita, jos mieli piste-eron pitää voimassa.  Amerikkalaisessa jalkapallossa muutamassa minuutissa ehtii tapahtua paljon.

Tampere Saintsin nuoret pyhimykset pitivät päänsä kylmänä ja varmistivat voittonsa minuuttia ennen pelin päättymistä Niilo Orasen tekemällä touchdownilla. Upea ja vauhdikas peli päättyi Tampere Saintsin ansaittuun mestaruuteen lukemissa 28-14.  Vaasa Royalsin parhaana pelaajana palkittiin Axel Arvila (36), pelin paras puolustaja oli Tampere Saintsin Henri Illikainen (13) ja paras hyökkääjä Saintsin Niilo Oranen. Koko pelin MVP-palkinnon sai mestarijoukkueen tehopyhimys Eerik Tavasti.

Oskari Toijala (3) palkittiin Kalle Lahtinen-palkinnolla ja stipendillä.  Tämä palkinto annetaan pelaajalle, joka on kunnostautunut pelillisten asioiden lisäksi muin ansioin. Palkinnon perusteina olivat mm. sitoutuminen, yhteishengen luominen ja ylläpitäminen sekä vastuunottohalu ja -kyky.

Mestaruuden ratkettua pyhimyspelaajat kylvettivät päävalmentaja Henri Toimisen ja puolustuksen koordinaattorin Kalle Uusitalon, jota saivat päälleen ämpärikaupalla jäävettä. Muut valmentajat Juho Salonen, Tuukka Vilkman ja Jani Valtonen onnistuivat loikkaamaan sivuun juuri sopivasti. Suomen amerikkalaisen jalkapallon liiton edustaja Ari Havulehto ja Saintsin puheenjohtaja Marko Husu jakoivat joukkueille mitalit ja kotijoukkueelle lisäksi mestaruuspokaalin. Nuorten pyhimysten ilo upeasti menneestä kaudesta oli hienoa katsottavaa – ja hyvin se myös kuului varmasti kauemmaksikin Pyynikin kentästä!

Tampere Saintsissa pelaa tällä kaudella kilpasarjoissa neljä juniorijoukkuetta. U13-joukkue nousi tälle kaudelle ylempään sarjaan ja on siellä sinnikkäästi puurtanut, vaikka voittoja ei ole tullutkaan. U20 voitti mestaruuden toukokuussa, U17 nyt syyskuun aluksi ja U15 taistelee mestaruudesta tulevana sunnuntaina klo 18 alkaen. Tampere Saintsin juniorit pelaavat historiallisen upeaa kautta. Kauden päättää nuorimpien junioreiden Tampere-turnaus, jonne on tulossa lähes kaksikymmentä joukkuetta ympäri Suomen. Turnaus on samana päivänä kuin Vaahteramalja eli 14.9. Tuon syyskuisen lauantain voi siis aloittaa Pyynikiltä klo 9 aamulla ja lopettaa Ratinaan illalla klo 16 alkavaan miesten loppuotteluun.

 

Lisää Jari Mäki-Kuutin upeita kuvia ottelusta löydät täältä.